El telescopio más poderoso jamás construido en la Tierra: ALMA

Mañana comenzará a funcionar el supertelescopio Atacama Large Millimiter/Submillimiter Array (ALMA), comprendiendo en su estructura a 66 radiotelescopios adyacentemente situados uno al otro en un área equivalente a un estadio de fútbol. Se trata del proyecto astronómico más caro y grande en la Tierra; siendo asimismo el complejo “más alto del mundo […] después de una estación de ferrocarril en algún lugar del Tíbet”, en palabras de Wolfgang Wild, el director del proyecto, y haciendo referencia a que está situado a más 5 mil metros sobre el nivel del mar (encumbrado en el llano de Chajnator, en el desierto chileno de Atacama). 

Los esfuerzos por llevar a  cabo este sueño fueron puestos en colaboración por la Unión Europea, Norteamérica, Asia del Este y Chile, y dieron de fruto un supertelescopio al cual Wild conceptualiza como un paso tan radical como fue el de la transición de observar el espacio con el ojo desnudo, a hacerlo con el primer telescopio. ALMA será ideal para estudiar la diversidad de objetos y procesos físicos involucrados en la formación de galaxias, su precisión en el mapeo permitirá a los astrónomos estudiar las características de las nubes moleculares de las que “descienden” las estrellas; al mismo tiempo hará mucho más fácil encontrar exoplanetas en todas sus etapas de evolución y verificar su relación con los sistemas a los que pertenecen, todo gracias a las observaciones de ondas milimétricas/submilimétricas que recoge. El investigador Manuel Aravena, del Observatorio Europeo Austral (ESO), comenta que ALMA pondrá a prueba los modelos teóricos actuales del universo, contrastando finalmente las hipótesis que se han venido manejando con la realidad observable.

Mañana se pondrán en funcionamiento 50 de las 66 antenas a la inauguración del telescopio, evento en el que estará presente el presidente Sebastián Piñera. ¿Qué impresionantes y bellas imágenes nos traerá este supertelescopio? ¿Qué valiosa información arrojarán las primeras observaciones?

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FUENTES: Almaobservatory.org, La Jornada

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