Descubren restos de reptil de cráneo grotesco

En medio de una zona de la Pangea central, se hipotetiza que el Bunostegos akokanensis, un reptil herbívoro con uno de los cráneos más extraños vistos jamás (las protuberancias en la imagen son de hecho constituidas por material osificado), vivió hace más de 250 millones de años y evolucionó alejándose significativamente de sus parientes más cercanos del clado pareiasauria, debido a hallarse sus miembros aislados por barreras biogeográficas.

Así lo revela una investigación publicada en el más reciente volumen de Journal of Vertebrate Paleontology. Dicha investigación fue conducida por Linda Tsuji, de la Universidad de Washington, y parcialmente fundada por National Geographic.

Si bien no se explica exactamente qué función pudieron tener las protuberancias óseas del cráneo, se les atribuye un carácter adaptativo único en tanto le dan al reptil una contrastante diferencia comparándolo con otros pareiasaurios de osamentas peculiares, como los arganaceras y los elignia.

La existencia de bunostegos akokanesis y su descubrimiento en la actual Nigeria, junto a otros factores, apoyan la idea de que hace unos 250-262 millones de años (dentro del período Pérmico) la fauna del centro de Pangea se encontraba aislada del resto del súper continente debido a condiciones desérticas extremas.

Este exótico reptil debía tener el tamaño de una vaca y una armadura de huesos cubriéndole fuertemente el lomo. Algunos científicos creen que, al igual que bunostegos, las tortugas descienden directamente de los pareiasaurios, de tal modo que los datos arrojados por esta investigación pueden ayudarnos a entender mejor la diversidad actual de la vida en la Tierra. Resulta genial cómo la historia biológica de los animales tiene cada vez más piezas que se acomodan para mostrarnos un panorama del pasado más claro.

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Ilustración por Marc Boulay

Vía: National Geographic, Smithsonian

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